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Vergrößerung  Jan van Goyen
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Vergrößerung  Johan Christian Clausen  Dahl
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Vergrößerung  Max Liebermann
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Vergrößerung  Max Pechstein
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Vergrößerung  Otto Griebel

Bereits vor Eröffnung des Museums 1914 vermittelte der
1864 gegründete Zwickauer Kunstverein den Ankauf von Werken für eine städtische Gemäldesammlung. In die Sammlung kamen so vor allem Gemälde der dem Impres-
sionismus und Jugendstil nahestehenden Professoren der Dresdener Kunstakademie (Bantzer, Bracht, Dorsch, Kuehl, Zwintscher).

Durch die Stiftung des Dresdener Kunsthistorikers Walter Hentschel (1899-1970) konnte die Sammlung 1971 um be-
deutende Werke der Malerei des 16. bis 19. Jahrhunderts
aus den Niederlanden (Beerstraten, Everdingen, Coninxloo, Vries, Vlieger, Willaerts), aus Italien (Cignaroli, Ghirlandaio) und Deutschland (Cranach, Füger, Klengel, Dahl) bereichert werden.

Dank des engagierten Wirkens des ersten Direktors Hilde-
brand Gurlitt (1895-1965) ist das Museum in den zwanziger Jahren zu einer modernen Kunstsammlung mit überregio-
naler Bedeutung ausgebaut worden. Leider ging 1937 ein wesentlicher Teil durch die nationalsozialistische Aktion „Entartete Kunst“ verloren. Doch bilden Erwerbungen wie
etwa die zur ‚Neuen Sachlichkeit’ (Griebel, Kretzschmar, Lachnit) oder zum Expressionismus (Pechstein, Hettner) noch heute das Fundament der Sammlung. Als besonderer Schwerpunkt gilt bis heute das Werk des gebürtigen Zwickauers und „Brücke“- Künstlers Max Pechstein.